Si utiliza un equipo de escritorio, es posible que ya sepa que "equipo" no se refiere a un único componente. Un equipo es realmente un sistema de muchos componentes que funcionan como un conjunto. Los componentes físicos, que se pueden ver y tocar, se denominan de un modo colectivo hardware. (El término software, por su parte, hace referencia a las instrucciones, o programas, que indican al hardware lo que debe hacer.)

La ilustración siguiente muestra el hardware más habitual de un equipo de escritorio. Su sistema puede tener una apariencia algo diferente, pero probablemente cuente con la mayoría de estos componentes. Un equipo portátil tiene los mismos componentes, pero los combina en el tamaño de un bloc de notas.

Imagen de un equipo de escritorio
Equipo de escritorio

Echemos un vistazo a cada uno de estos componentes.

Unidad del sistema

La unidad del sistema es el núcleo del equipo. Normalmente, consiste en una carcasa rectangular colocada encima o debajo de su escritorio. Dentro de esta carcasa hay muchos componentes electrónicos que procesan la información. El más importante de estos componentes es la unidad central de procesamiento (CPU) o microprocesador, que actúa como el "cerebro" del equipo. Otro componente es la memoria de acceso aleatorio (RAM), que almacena temporalmente la información que la CPU utiliza mientras el equipo está encendido. La información almacenada en la RAM se borra cuando se apaga el equipo.

Casi todos los otros componentes del equipo se conectan a la unidad del sistema mediante cables. Los cables se conectan a puertos (aperturas) específicos, normalmente situados en la parte posterior de la unidad del sistema. El hardware que no forma parte de la unidad del sistema a menudo se denomina dispositivo periférico o dispositivo.

Imagen de una unidad del sistema
Unidad del sistema

Almacenamiento

Su equipo dispone de una o más unidades de disco, dispositivos que almacenan información en un disco metálico o de plástico. El disco conserva la información incluso cuando se apaga el equipo.

Unidad de disco duro

La unidad de disco duro del equipo almacena información en un disco duro, un disco rígido o una pila de discos con una superficie magnética. Los discos duros pueden contener grandes cantidades de información, por lo que normalmente funcionan como los medios de almacenamiento principales del equipo y albergan casi todos los programas y archivos. La unidad de disco duro normalmente se encuentra dentro de la unidad del sistema.

Imagen de una unidad de disco duro
Unidad de disco duro

Unidades de CD y DVD

Casi todos los equipos actuales vienen equipados con una unidad de CD o DVD, normalmente situada en la parte delantera de la unidad del sistema. Las unidades de CD utilizan láser para leer (recuperar) datos de un CD; muchas de ellas también pueden escribir (grabar) datos en CDs. Si dispone de una unidad de disco regrabable, puede almacenar copias de los archivos en CDs en blanco. También puede utilizar una unidad de CD para reproducir CDs de música en el equipo.

Imagen de un CD
CD

Las unidades de DVD pueden hacer todo lo que hacen las unidades de CD, además de leer DVDs. Si dispone de una unidad de DVD, puede ver películas en el equipo. Muchas unidades de DVD pueden grabar datos en DVDs en blanco.

Sugerencia

  • Si dispone de una unidad de CD o DVD regrabable, realice periódicamente copias de seguridad (copias) de los archivos más importantes en CDs o DVDs. De este modo, si alguna vez se produce un error en el disco duro, no perderá los datos.

Unidad de disquete

Las unidades de disquete almacenan información en disquetes, en ocasiones también denominados discos flexibles o simplemente discos. En comparación con los CDs o DVDs, los disquetes sólo pueden almacenar pequeñas cantidades de datos. También recuperan la información de un modo más lento y son más propensos a sufrir daños. Por estos motivos, las unidades de disquete son menos utilizadas de lo que solían serlo en el pasado, si bien algunos equipos siguen incluyéndolas.

Imagen de un disquete
Disquete

¿Por qué los disquetes también se denominan "discos flexibles"? Aunque el exterior del disquete está fabricado de plástico duro, esto es sólo la funda. El interior del disco está fabricado de un material de vinilo flexible y delgado.

Mouse

Un mouse es un pequeño dispositivo utilizado para señalar y seleccionar elementos en la pantalla del equipo. Aunque los mouse tienen muchas formas, normalmente suelen parecerse a un ratón real. Es pequeño, más largo que ancho y se conecta a la unidad del sistema mediante un cable largo que recuerda a una cola. Algunos mouse más modernos son inalámbricos.

Imagen del mouse de un equipo
Mouse

Un mouse normalmente tiene dos botones: un botón primario (normalmente el botón izquierdo) y un botón secundario. Muchos mouse también incorporan una rueda entre los dos botones, lo que le permite desplazarse con facilidad por las pantallas de información.

Imagen de punteros de mouse

Cuando mueve el mouse con la mano, un puntero se mueve en la misma dirección en la pantalla. (La apariencia del puntero puede cambiar en función del lugar donde se coloque en la pantalla.) Cuando desee seleccionar un elemento, señale el elemento y, a continuación, haga clic (presione y suelte) en el botón primario. Señalar y hacer clic con el mouse es el modo principal de interactuar con el equipo. Para obtener más información, consulte Uso del mouse.

Teclado

El teclado se utiliza principalmente para escribir texto en el equipo. Al igual que el teclado de una máquina de escribir, consta de teclas de letras y números, pero también dispone de teclas especiales:

  • Las teclas de función, situadas en la fila superior, realizan diversas funciones dependiendo del lugar donde se utilicen.

  • El teclado numérico, situado en el lado derecho de la mayoría de los teclados, le permite escribir números rápidamente.

  • Las teclas de desplazamiento, por ejemplo, las teclas de dirección, le permiten cambiar de posición en un documento o una página web.

Imagen de un teclado
Teclado

También puede utilizar el teclado para realizar muchas de las tareas que puede realizar con un mouse. Para obtener más información, consulte Uso del teclado.

Monitor

Un monitor muestra información de forma visual con texto y gráficos. La parte del monitor que muestra la información se denomina pantalla. Al igual que la pantalla de una televisión, la pantalla de un equipo puede mostrar imágenes fijas o en movimiento.

Existen dos tipos básicos de monitores: monitores CRT (tubo de rayos catódicos) y monitores LCD (pantalla de cristal líquido). Ambos tipos generan imágenes nítidas, pero los monitores LCD tienen la ventaja de ser mucho más delgados y ligeros. Sin embargo, los monitores CRT normalmente son más asequibles.

Imagen de un monitor LCD y un monitor CRT
Monitor LCD (izquierda); monitor CRT (derecha)

Impresora

Una impresora transfiere los datos de un equipo a papel. No necesita una impresora para utilizar el equipo, pero le permite imprimir correo electrónico, tarjetas, invitaciones, anuncios y otro material. A muchas personas también les gusta poder imprimir sus propias fotografías en casa.

Los dos tipos principales de impresoras son las impresoras de inyección de tinta y las impresoras láser. Las impresoras de inyección de tinta son las impresoras más utilizadas en los hogares. Pueden imprimir en blanco y negro o a todo color; también pueden generar fotografías de alta calidad cuando se utilizan con papel especial. Las impresoras láser son más rápidas y generalmente soportan mejor un uso intenso.

Imagen de una impresora de chorro de tinta y una impresora láser
Impresora de inyección de tinta (izquierda); impresora láser (derecha)

Altavoces

Los altavoces se utilizan para reproducir sonido. Pueden estar integrados en la unidad del sistema o estar conectados con cables. Los altavoces le permiten escuchar música y efectos de sonido en el equipo.

Imagen de los altavoces del equipo
Altavoces del equipo

Módem

Para conectar el equipo a Internet, necesita un módem. Un módem es un dispositivo que envía y recibe información del equipo a través de una línea de teléfono o un cable de alta velocidad. Los módems a veces están integrados en la unidad del sistema, pero los módems de alta velocidad normalmente son componentes independientes.

Imagen de un módem por cable
Módem por cable