Palomuuri on ohjelma tai laite, joka tarkistaa Internetistä tai verkosta tulevat tiedot ja joko estää tiedot tai päästää ne tietokoneeseen. Tämä määräytyy palomuurin asetusten mukaan.

Palomuuri estää luvattomia käyttäjiä tai haittaohjelmia (esimerkiksi matoja) käyttämästä tietokonetta verkon tai Internetin kautta. Palomuuri auttaa myös estämään tietokonetta lähettämästä haittaohjelmia muihin tietokoneisiin.

Seuraavasta kuvasta ilmenee, miten palomuuri toimii.

Kuva siitä, miten palomuuri muodostaa esteen Internetin ja tietokoneesi välille
Samalla tavalla kuin tiiliseinä muodostaa fyysisen esteen, palomuuri muodostaa esteen Internetin ja tietokoneesi välille.

Palomuuri ei ole sama asia kuin virustentorjuntaohjelmisto. Jotta voit suojata tietokoneesi, tarvitset sekä palomuurin että virustentorjuntaohjelman ja haittaohjelmien estosovelluksen.