Si vous utilisez un ordinateur de bureau, vous savez sans doute déjà que le terme « ordinateur » ne se rapporte pas à un élément unique. Un ordinateur est en fait un système constitué de nombreux éléments qui fonctionnent ensemble. Les éléments physiques, que vous pouvez voir et toucher sont collectivement appelés le matériel. (Le terme logiciel, en revanche, désigne les instructions ou programmes qui demandent au matériel de faire telle ou telle chose.)

L’illustration suivante montre le matériel le plus souvent présent dans un système d’ordinateur de bureau. Il est possible que votre système soit quelque peu différent, mais il comporte probablement la plupart de ces éléments. Un ordinateur portable comprend des éléments similaires, mais ils sont combinés dans un boîtier de la taille d’un bloc-notes.

Image d’un ordinateur de bureau
Système d’ordinateur de bureau

Arrêtons-nous à présent sur chacun de ces éléments.

Unité système

L’unité système est le noyau d’un système informatique. Elle se présente généralement sous la forme d’un boîtier rectangulaire placé sur ou sous votre bureau. À l’intérieur de ce boîtier se trouvent de nombreux composants électroniques qui traitent les informations. Le composant le plus important est l’unité centrale (CPU) ou microprocesseur, qui agit comme le « cerveau » de l’ordinateur. Un autre composant est la mémoire vive (RAM), qui stocke temporairement les informations utilisées par l’unité centrale lors du fonctionnement de l’ordinateur. Les informations stockées dans la RAM sont supprimées lorsque l’ordinateur est éteint.

Pratiquement tous les autres éléments de l’ordinateur sont connectés à l’unité système au moyen de câbles. Ces câbles se branchent sur des ports spécifiques (des ouvertures), situés généralement à l’arrière de l’unité système. Le matériel qui ne fait pas partie de l’unité système est parfois appelé périphérique ou matériel périphérique.

Image d’une unité système
Unité système

Stockage

L’ordinateur comporte un ou plusieurs lecteurs de disque, périphériques qui stockent des informations sur un disque métallique ou plastique. Le disque conserve les informations, même lorsque l’ordinateur est éteint.

Lecteur de disque dur

Le lecteur de disque dur de l’ordinateur stocke des informations sur un disque dur, plateau ou pile de plateaux rigides dotés d’une surface magnétique. Étant donné que les disques durs peuvent contenir d’énormes quantités d’informations, ils constituent souvent le moyen de stockage principal de l’ordinateur, hébergeant pratiquement tous les programmes et fichiers. Le lecteur de disque dur est normalement situé dans l’unité système.

Image d’un lecteur de disque dur
Lecteur de disque dur

Lecteurs de CD et de DVD

Pratiquement tous les ordinateurs sont aujourd’hui équipés d’un lecteur de CD ou de DVD, qui se trouve souvent à l’avant de l’unité système. Les lecteurs de CD utilisent des lasers pour lire (récupérer) des données d’un CD, et de nombreux lecteurs de CD peuvent également écrire (enregistrer) des données sur des CD. Si vous disposez d’un lecteur de disque enregistrable, vous pouvez stocker des copies de vos fichiers sur des CD vierges. Vous pouvez également utiliser un lecteur de CD pour lire des CD audio sur l’ordinateur.

Image d’un CD
CD

Les lecteurs de DVD exécutent les mêmes fonctions que les lecteurs de CD mais ils peuvent en outre lire des DVD. Ainsi, si vous disposez d’un lecteur de DVD, vous pouvez visionner des films sur l’ordinateur. De nombreux lecteurs de DVD peuvent enregistrer des données sur des DVD vierges.

Conseil

  • Si votre ordinateur est équipé d’un lecteur de CD ou de DVD enregistrable, sauvegardez (copiez) régulièrement vos fichiers importants sur des CD ou des DVD. Ainsi, si le disque dur tombe en panne, vous ne perdrez pas vos données.

Lecteur de disquettes

Les lecteurs de disquettes stockent les informations sur des disquettes, également appelées disquettes souples. Comparées aux CD et aux DVD, les disquettes ne peuvent stocker que des petites quantités de données. Elles récupèrent également les informations plus lentement et sont davantage susceptibles de s’endommager. C’est pourquoi, les lecteurs de disquettes sont moins répandus qu’auparavant, même si certains ordinateurs en disposent encore.

Image d’une disquette
Disquette

Pourquoi une disquette est-elle souple (« floppy disk » en anglais, « floppy » signifiant souple) ? Même si sa partie extérieure est constituée de plastique dur, il s’agit simplement de l’enveloppe. L’intérieur est fabriqué à partir d’un matériau en vinyle fin et souple.

Souris

Une souris est un périphérique de petite taille utilisé pour pointer sur des éléments affichés sur l’écran de l’ordinateur et les sélectionner. Bien qu’elle puisse prendre différentes formes, la souris classique ressemble un peu à une vraie souris. Elle est petite, oblong et connectée à l’unité système par un fil long qui ressemble à une queue de souris. Les souris les plus récentes sont sans fil.

Image d’une souris
Souris

Une souris comporte généralement deux boutons : un bouton principal (en règle générale, le bouton gauche) et un bouton secondaire. Sur de nombreuses souris vous trouverez également une roulette située entre les deux boutons, qui vous permet de parcourir des écrans d’informations.

Image de pointeurs de souris

Lorsque vous déplacez la souris avec la main, un pointeur se déplace dans la même direction sur l’écran. (Son aspect peut changer selon sa position sur l’écran.) Si vous souhaitez sélectionner un élément, pointez sur celui-ci, puis cliquez (pressez puis relâchez) sur le bouton principal. Les actions qui consistent à pointer et à cliquer avec la souris sont les principales méthodes d’interaction avec l’ordinateur. Pour plus d’informations, voir Utilisation de votre souris.

Clavier

Un clavier est utilisé principalement pour taper du texte sur l’ordinateur. Comme le clavier d’une machine à écrire, il comporte des touches pour les lettres et les chiffres, ainsi que des touches spéciales :

  • Les touches de fonction, situées sur la rangée supérieure, permettent d’effectuer différentes fonctions selon l’endroit où elles sont utilisées.

  • Le pavé numérique, situé sur le côté droit de la plupart des claviers, permet d’entrer rapidement des nombres.

  • Les touches de navigation, telles que les touches de direction, permettent de changer votre position dans un document ou une page Web.

Image d’un clavier
Clavier

Vous pouvez également utiliser le clavier pour exécuter la plupart des tâches effectuées grâce à la souris. Pour plus d’informations, voir Utilisation de votre clavier.

Moniteur

Un moniteur affiche des informations sous forme visuelle, au moyen de texte et de graphiques. La portion du moniteur qui affiche les informations est appelée écran. Tout comme un écran de télévision, un écran d’ordinateur peut afficher des images fixes ou animées.

Il existe deux types principaux de moniteurs : les moniteurs CRT (à tube cathodique) et les moniteurs LCD (à affichage à cristaux liquides). Les deux types produisent des images nettes, mais les moniteurs LCD sont beaucoup plus fins et légers. Les moniteurs CRT en revanche sont généralement moins chers.

Image d’un moniteur LCD et d’un moniteur CRT
Moniteur LCD (à gauche), moniteur CRT (à droite)

Imprimante

Une imprimante transfère des données à partir d’un ordinateur sur du papier. Vous n’avez pas besoin d’une imprimante pour utiliser l’ordinateur, mais en avoir une permet d’imprimer du courrier électronique, des lettres, des invitations, des annonces, etc. De nombreuses personnes apprécient de pouvoir imprimer leurs propres photos chez eux.

Les deux types principaux d’imprimantes sont les imprimantes à jet d’encre et les imprimantes laser. Les imprimantes à jet d’encre sont les imprimantes personnelles les plus répandues. Elles permettent d’imprimer en noir et blanc ou en couleur, et peuvent produire des photographies de haute qualité, à condition d’utiliser du papier spécial. Les imprimantes laser sont plus rapides et résistent généralement mieux à une utilisation intensive.

Image d’une imprimante à jet d’encre et d’une imprimante laser
Imprimante à jet d’encre (à gauche), imprimante laser (à droite)

Haut-parleurs

Les haut-parleurs sont utilisés pour lire du son. Ils peuvent être intégrés à l’unité système ou connectés à l’aide de câbles. Les haut-parleurs permettent d’écouter de la musique et d’entendre des effets sonores provenant de l’ordinateur.

Image de haut-parleurs d’un ordinateur
Haut-parleurs d’ordinateur

Modem

Pour connecter l’ordinateur à Internet, vous avez besoin d’un modem. Un modem est un périphérique qui envoie et reçoit des données informatiques via une ligne téléphonique ou un câble à haut débit. Les modems sont parfois intégrés à l’unité système, mais les modems à haut débit sont généralement des composants séparés.

Image d’un modem câble
Modem câble