In questo articolo, rivolto a coloro che utilizzano un computer per la prima volta, viene offerta una panoramica dei computer, spiegando che cosa sono, quali sono i diversi tipi disponibili e quali operazioni è possibile eseguire con un PC.

Che cos'è un computer

I computer sono macchine in grado di eseguire attività e calcoli sulla base di un insieme di istruzioni o programmi. I primi computer elettronici, apparsi negli anni '40, erano macchine di grandi dimensioni, il cui funzionamento richiedeva interi gruppi di persone. Rispetto ai loro antenati, i computer moderni sono stupefacenti. Non solo sono migliaia di volte più veloci, ma si possono tenere sulla scrivania, sulle proprie gambe o persino in tasca.

Il funzionamento del computer è basato sull'interazione tra componenti hardware e software. Si definiscono hardware le parti di un computer che è possibile vedere e toccare, incluso l'involucro e il relativo contenuto. Il componente hardware più importante è un piccolo chip rettangolare contenuto nel computer, denominato CPU (Central Processing Unit) o microprocessore. Si tratta del "cervello" del computer, la parte che traduce le istruzioni ed esegue i calcoli. Le risorse hardware come il monitor, la tastiera, il mouse, la stampante e altri componenti sono spesso chiamati dispositivi hardware o dispositivi.

Si definiscono software le istruzioni, o programmi, che indicano ai componenti hardware quali operazioni eseguire. Un programma per l'elaborazione di testo utilizzabile per scrivere una lettera al computer è un tipo di software. Il sistema operativo è un software che gestisce il computer e i dispositivi ad esso collegati. Due noti sistemi operativi sono Windows e Macintosh. Nel computer in uso è installato il sistema operativo Windows.

Tipi di computer

I vari computer disponibili sul mercato si distinguono per dimensioni e capacità. Da una parte esistono i supercomputer, ovvero computer di grandi dimensioni con migliaia di microprocessori collegati tra loro, in grado di eseguire calcoli estremamente complessi. All'estremità opposta si collocano i computer di dimensioni estremamente ridotte, installati all'interno di automobili, televisori, impianti stereo, calcolatrici e apparecchi di varia natura. Questi computer sono progettati per eseguire un numero limitato di attività.

Il personal computer, o PC, è progettato in modo da essere utilizzato da una sola persona alla volta. In questa sezione vengono descritti i vari tipi di personal computer: computer desktop, PC portatili, computer palmari e Tablet PC.

Computer desktop

I computer desktop sono progettati per essere collocati e utilizzati su un tavolo o una scrivania. In genere hanno dimensioni maggiori e offrono prestazioni superiori rispetto agli altri tipi di PC. I computer desktop sono composti da diversi componenti separati. Il componente principale, denominato unità di sistema, consiste in genere in un involucro rettangolare da posizionare sopra o sotto la scrivania. Gli altri componenti, come il monitor, il mouse e la tastiera, vengono collegati all'unità di sistema.

Immagine di un computer desktop
Computer desktop

PC portatili

I PC portatili sono computer leggeri e mobili, dotati di uno schermo dalle dimensioni sottili. Vengono spesso chiamati notebook per via delle dimensioni ridotte. I portatili sono alimentati tramite batterie, pertanto possono essere utilizzati ovunque. A differenza dei desktop, i PC portatili contengono la CPU, lo schermo e la tastiera in un unico involucro. Quando il computer non è in uso, lo schermo viene ripiegato sulla tastiera.

Immagine di un computer portatile
Computer portatile

Computer palmari

I computer palmari, detti anche PDA (Personal Digital Assistant), sono computer a batteria che, date le dimensioni ridotte, possono essere portati ovunque. Sebbene non offrano prestazioni comparabili a quelle dei computer desktop o portatili, i palmari sono utili per pianificare appuntamenti, memorizzare indirizzi e numeri telefonici e giocare. Alcuni modelli consentono di eseguire operazioni più avanzate, ad esempio telefonare o accedere a Internet. Al posto della tastiera, i palmari hanno uno schermo "touch screen", che si utilizza con le dita o con uno stilo, uno strumento di puntamento a forma di penna.

Immagine di un computer palmare
Computer palmare

Tablet PC

I Tablet PC sono PC che associano le funzionalità dei computer portatili e palmari. Come i portatili, i Tablet PC offrono prestazioni potenti e sono dotati di uno schermo incorporato. Come i palmari, consentono di prendere appunti o disegnare direttamente sullo schermo, utilizzando in genere un'apposita penna, anziché lo stilo. Consentono inoltre di convertire il testo scritto a mano in testo digitato. Alcuni Tablet PC sono dotati di uno schermo che è possibile ruotare in modo da scoprire una tastiera posizionata al di sotto.

Immagine di un Tablet PC
Tablet PC

Operazioni che è possibile eseguire con i computer

Molte persone utilizzano il computer al lavoro per memorizzare record, analizzare dati, eseguire ricerche e gestire progetti. Disporre di un computer a casa, invece, è utile per ricercare informazioni, archiviare immagini e brani musicali, tenere traccia delle finanze personali, giocare, comunicare con gli amici e molto altro ancora.

Tramite il computer è inoltre possibile connettersi a Internet, la rete in grado di collegare computer in tutto il mondo. L'accesso a Internet è disponibile dietro pagamento di una tariffa mensile nella maggior parte delle aree urbane e in modo crescente anche nelle regioni meno popolate. Con Internet è possibile comunicare con persone di tutto il mondo e accedere a una grande quantità di informazioni.

Di seguito sono elencate alcune delle principali attività eseguibili al computer.

Web

Il World Wide Web, in genere denominato semplicemente Web, è un enorme archivio di informazioni. È l'area di Internet più conosciuta, in parte perché le informazioni che contiene vengono presentate in un formato che le rende visivamente interessanti. Titoli, testo e figure possono essere combinati in un'unica pagina Web, in modo analogo alle pagine di una rivista, ma con l'aggiunta di suoni e contenuti animati. Si definisce sito Web una raccolta di pagine Web collegate tra loro. Il Web contiene milioni di siti Web e miliardi di pagine Web.

Immagine di pagina Web di Microsoft Game Studios
Esempio di pagina Web (Microsoft Game Studios)

Esplorare il Web significa visitarne le pagine. Nel Web si trovano informazioni praticamente su qualsiasi argomento. È ad esempio possibile leggere le ultime notizie e recensioni cinematografiche, controllare l'orario dei voli, consultare cartine stradali, conoscere le previsioni del tempo o eseguire ricerche su un certo tipo di malattia. La maggior parte delle aziende, enti statali, musei e biblioteche dispone di un proprio sito Web che riporta tutte le informazioni su prodotti, servizi o collezioni. Sono inoltre disponibili numerosi materiali di riferimento, quali dizionari ed enciclopedie.

Il Web è l'ideale anche per fare shopping. È possibile acquistare prodotti (libri, CD, giocattoli, vestiti, prodotti elettronici e altro ancora) direttamente dal sito Web dei principali commercianti. È inoltre possibile acquistare e vendere merce usata attraverso i siti di aste in linea.

Per ulteriori informazioni su come esplorare Internet e il Web, vedere Esplorare Internet.

Posta elettronica

La posta elettronica è un mezzo di comunicazione rapido ed economico. Quando si invia un messaggio di posta elettronica, questo viene recapitato al destinatario in maniera quasi istantanea. Oltre a poter inviare lo stesso messaggio a più persone contemporaneamente, è possibile salvare, stampare e inoltrare i messaggi di posta elettronica ad altri utenti. È possibile inserire in un messaggio di posta elettronica quasi ogni tipo di file, inclusi documenti, immagini e musica, senza che sia necessario applicare un francobollo. Per ulteriori informazioni, vedere Guida introduttiva alla posta elettronica.

Messaggistica immediata

Le soluzioni di messaggistica immediata consentono di conversare in tempo reale con uno o più utenti. Dopo averli digitati e inviati, i messaggi vengono immediatamente visualizzati da tutti i partecipanti alla conversazione. Diversamente da quanto avviene con la posta elettronica, tutti i partecipanti devono essere in linea, ovvero connessi a Internet, e davanti al computer. La comunicazione tramite messaggistica immediata viene definita chat.

Immagini, musica e filmati

Se si dispone di una fotocamera digitale, è possibile trasferire le immagini dalla fotocamera al computer, per stamparle, creare presentazioni o condividerle con altri utenti inviandole per posta elettronica o pubblicandole su un sito Web. Per ulteriori informazioni sull'utilizzo delle immagini, vedere Utilizzare le immagini digitali. È inoltre possibile ascoltare la musica direttamente dal computer, importando, ovvero trasferendo nel computer, i brani musicali da un CD audio oppure acquistando canzoni da un apposito sito Web. In alternativa, è possibile sintonizzarsi su una delle migliaia di stazioni radio che trasmettono via Internet. Se il computer supporta un lettore DVD, è anche possibile guardare film.

Giochi

Per gli amanti dei giochi per PC, sono disponibili migliaia di giochi per qualsiasi categoria: gare automobilistiche, giochi di ruolo o battaglie tra civiltà e imperi. Molti giochi consentono di affrontare via Internet altri giocatori da tutto il mondo. In Windows sono inoltre disponibili giochi di carte, enigmistici e di strategia. Per ulteriori informazioni, vedere Informazioni sui giochi di Windows.