O disco de inicialização é um tipo de mídia removível, como um disquete ou um CD, contendo arquivos de inicialização que o seu computador pode usar para iniciar o Windows. Os arquivos de inicialização também são armazenados no disco rígido do computador, mas, se esses arquivos de inicialização ficarem corrompidos, você poderá usar os arquivos do disco de incialização para iniciar o Windows.

Em sistemas operacionais anteriores que usavam sistemas de arquivos FAT ou FAT32, como Windows 95 e Windows 98, o disco de inicialização era útil principalmente por permitir o acesso a arquivos em um disco rígido mesmo quando não era possível iniciar o Windows. Esse recurso também representava um risco de segurança, porque qualquer pessoa com um disco de inicialização e acesso ao computador poderia iniciar o computador e acessar qualquer arquivo. Discos rígidos formatados com NTFS possuem recursos internos de segurança que impedem o uso de um disco de inicialização para o acessar a arquivos.

O disco de instalação do Windows contém os arquivos necessários para iniciar o Windows e, portanto, ele próprio é um disco de inicialização. Se algum problema estiver impedindo que o Windows inicie, use o CD de instalação para iniciar o Windows. O CD de instalação também contém o Reparo de Inicialização, que você pode usar para reparar o Windows se um problema impedi-lo de iniciar corretamente. O Reparo de Inicialização pode corrigir automaticamente muitos problemas que, no passado, exigiam um disco de inicialização para serem solucionados.